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史前动物为什么长那么大?科学家:现在也不小,未来会更大!

提到史前动物,大家首先会想到巨大,并且想当然地认为它们个个都比现代动物大得多。实际上,虽然许多史前生物的确非常非常大,但我们所熟悉的巨型史前动物并非同时出现的。巨大的恐龙,包括植食性的巨型蜥脚类恐龙如阿根廷龙、梁龙和捕食性的大型兽脚类恐龙如霸王龙,生活在中生代的侏罗纪和白垩纪时期,大约从距今2亿年前至6600万年前。约4500万年前的新生代始新世,地球上出现了第一波巨型哺乳动物,包括像犀牛的犹因他兽和硕大的安氏中兽。长毛的猛犸象、几吨重的大地懒和威风凛凛的剑齿虎则是生活在最后一个冰河时代,距今约500万年前到1.2万年前。四足动物登陆已有3.7亿年历史,出现过这么几波巨型动物很正常,我们不能拿整个地质史来比今天这一个时期。

史前动物并非都那么巨大,与恐龙同享中生代同一片土地的还有我们哺乳动物的原始种类,它们多数只有耗子大小;最小的恐龙——长着羽毛的胡氏耀龙体长只有40厘米。史前动物并不一定比今天的同类或近缘物种大。生活在6000万年前古新世时期的泰坦蟒,全长12.8米,比一辆大巴车还长,重达1.1吨,相当于一辆大众polo轿车的重量,比现存所有的蟒蛇都大得多。而与泰坦巨蟒大致生活在同时期的始祖马——今天马的祖先,却比现在的马小得多,它的肩高只有40厘米,仅相当于一只狐狸大小。

为什么部分史前动物能长那么大呢?早在19世纪科学家就发现,从化石记录的信息来看,动物总是随着时间推移在不断变大,这条规律我们称之为柯普法则。根据达尔文进化论,动物都有过度繁殖的倾向,而由于变异,它们的后代有的大一些,有的小一些。在稳定的环境中,自然选择总是有利于大的动物。体型大意味着效率高,"大象-老鼠"曲线告诉我们,体重越大单位体重耗氧量就越小。无论是食草动物还是食肉动物,身高体大的个体在获取食物、抢占栖息地、抵御天敌方面都会占尽便宜,在求偶阶段也能得到更多异性青睐。因此,体型大的动物更容易活下来并留下更多后代,而由于遗传,大个体的后代也倾向于较大,生存和繁衍上的优势就得以保存并代代巩固。这样,在自然选择强大而持久的作用下,动物就朝着越来越大的方向发展了。那些巨大的恐龙和古兽,都是经历了几千万年的演化才出现的。

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